Om de afnemende religieuze interesse in de Schildersbuurt tegen te gaan organiseert de protestantse Wilhelminakerk in Utrecht Oost verschillende activiteiten voor buurtbewoners in ruil voor een kleine bijdrage. Niet alleen draagt dit een steentje bij aan de inkomsten van de gemeenschap, ook wordt de saamhorigheid in de wijk hierdoor versterkt.

Op een regenachtige donderdagmiddag maakt Gerda Schepenzeel zich op voor de inloophuiskamer. De geur van koffie verspreidt zich door de oude pastorie van de Wilhelminakerk. De ruimte is opgefleurd door vaasjes met bloemen en overal zijn hoekjes gecreëerd waar mensen kunnen zitten. Op de grote tafel omringt door rieten stoelen met bloemetjeskussens staat de Rummikub klaar. Er worden een stuk of tien buurtbewoners verwacht. Een aantal komt elke week, anderen verschijnen eens in de zoveel tijd. Het aantal bezoekers van de Wilhelminakerk is in de afgelopen jaren gestaag afgenomen, vertelt Gerda. Als gastvrouw van de inloophuiskamer op donderdagmiddag merkt zij dat vooral de senioren uit de wijk de kerkactiviteiten bijwonen. Zij verklaart deze vermindering voornamelijk aan de hand van een afname in religieuze interesse bij jongeren in de wijk. ‘Er staat vandaag de dag veel meer werkdruk op jongeren, waardoor zij niet meer de tijd en moeite in de kerk kunnen steken. Soms denk ik dat we ten onder gaan aan onze eigen economie.’ Ook vandaag bestaat de opkomst volledig uit senioren. Langzaam druppelen de buurtbewoners binnen. Iedereen kent elkaar en wordt vrolijk begroet. De bewoners zijn zeer betrokken met elkaar, iedereen weet precies wat er in de levens van hun buren speelt en hoe het met iedereen gaat. Na wat geklets begint een groepje aan een potje Rummikub. ‘Wij spelen het altijd op een speciale manier,’ vertelt Bep van den Broek (95). ‘Ik win altijd.’

De vrijwilligsters doen hard hun best de kerk meer op de kaart te zetten en aantrekkelijker voor buurtbewoners te maken. Door verschillende activiteiten te organiseren hopen zij meer bezoekers te trekken. Naast het organiseren van een inloophuiskamer in de oude pastorie waar iedereen op donderdagmiddag welkom is voor een kop koffie en een goed gesprek, worden er ook rommelmarkten, lezingen, filmavonden en een lichtjesavond georganiseerd. De meeste activiteiten vragen om een kleine bijdrage van bezoekers, wat de kerk helpt het hoofd boven water te houden. Vooral de filmavond wordt goed bezocht. De pastorie wordt omgetoverd tot bioscoop en de zaal zit vaak helemaal vol. Aan de filmavond zit meestal een bepaald thema verbonden, waarin ook een warme maaltijd wordt geserveerd. Voor een tientje kunnen de bezoekers dan genieten van een film en een daghap.

Niet alleen zorgen deze activiteiten voor extra inkomsten naast de kerkelijke bijdrage, ze brengen ook een gevoel van saamhorigheid en cohesie onder de vaste bezoekers met zich mee. De kerk speelt een grote rol in de wijk en de bezoekers zijn dan ook zeer met elkaar begaan. Voor wijkbewoonster Gerda Klein (92) speelt het contact met haar buurtbewoners op de georganiseerde activiteiten een belangrijke rol. ‘Ik ben in korte tijd zeven keer verhuisd voor ik in Utrecht kwam te wonen. Ik woon hier nu al 53 jaar, maar na zo vaak verhuisd te zijn heb ik me nooit thuis kunnen voelen in de stad. De kerk en de activiteiten geven mij een gevoel van thuiskomen die ik elders niet kan vinden.’