UTRECHT – Slechts een maand geleden opende de winkel haar deuren, en nu al is er een nominatie voor de Dutch Retail Experience Awards 2017 op de mat gevallen. The Domestic Botanist, een winkel en ontwerpstudio ineen, werd genomineerd in de categorie Most Innovative Start Up. ‘’Bij mij staan ecologische en eerlijke productie centraal. Mensen moeten het verhaal achter een product weten.’’

De nominatie voor de award komt voor eigenaresse Marije Hellwich als een verrassing. De winkel ligt bij het Jansveld, een nogal afgelegen zijstraat van de welbekende Voorstraat. ‘’Het is leuk dat ik binnen een maand al een nominatie heb. Het is hier een rustige plek, en daar was ik ook op voorbereid. Daarom heb ik hier ook mijn atelier, dan heb ik ondertussen tijd om te ontwerpen.’’ Volgens Hellwich weten er echter nog genoeg mensen haar winkel te vinden, voornamelijk door haar eigen netwerk in de stad waar ze al 14 jaar woont.

Even na elven komt er een vrouw met kinderwagen de winkel in, die direct een truitje ziet dat haar goed lijkt staan. Hellwich vertelt vervolgens aan de vrouw het verhaal achter het product, dat gemaakt is van ecologisch garen door een Spaanse ontwerpster. Ze is bij uitstek het type dat de winkel van Hellwich weet te waarderen. ‘’Het zijn vooral de cultureel onderlegde vrouwen die hier komen, tussen de 25 en de 40. Je merkt dat ze de kleren meer waarderen als je ze bewust maakt van het maakproces”, zegt Hellwich. Aan elk kledingstuk zit daarom ook een label verbonden waarop de achtergrond van het product te lezen is.

De naam van de winkel kent een opvallende achtergrond. Deze is namelijk geïnspireerd door Japanse hangplanten. ‘’Ik heb een paar jaar geleden interesse gekregen in planten. Toen ben ik Japanse hangplanten gaan maken, die ik verkocht bij de Utrechtse kledingwinkel Klijs&Boon’’, zegt Hellwich. ‘’Ik moest hier een naam voor bedenken, dus Botanist kwam voort uit het werken met planten. Omdat ik thuis werkte ontstond uiteindelijk The Domestic Botanist.’’ Vanuit deze naam is Hellwich teruggegaan naar het ontwerpen, en heeft ze de naam doorgezet waarmee ze ooit haar Japanse hangplanten aan de man bracht.

De fascinatie voor de natuur zorgt ervoor dat bij The Domestic Botanist het ecologische en eerlijke productieproces het allerbelangrijkste is. ‘’Het is enorm belangrijk dat we bewust worden hoe vervuilend het voor de aarde is hoe de grote ketens te werk gaan. Ik wil hier uitdragen dat ecologische kleding echt mooi kan zijn.’’ De overtuiging dat kleding ecologisch en eerlijk kan zijn is grotendeels gevormd in de jeugd van Hellwich, maar ook bij haar stages heeft ze het een en ander geleerd. Ze liep stage bij onder andere Martin Margiela en Monique van Heist. ‘’In Rotterdam heb ik het meeste geleerd. Monique van Heist heeft collecties die allemaal blijvend zijn, dit betekend dat de ontwerpen altijd beschikbaar zijn. De kleding is seizoenloos en tijdloos.’’

Haar eigen stijl beschrijft Hellwich voornamelijk als minimalistisch, maar ook als het spelen met de bestaande modeconventies. ‘’Ik vind iconische kledingstukken erg interessant. Jeans staan bijvoorbeeld voor een nonchalante look, terwijl een pak zakelijkheid uitstraalt. Er zijn best veel regels omtrent kledingstukken, en ik vind het heel interessant om daar mee te spelen.’’ Hellwich legt uit wat het verhaal is achter de kleding die ze die dag zelf draagt. ‘’De schoenen zijn van een in Portugal wonende ontwerpster. Het shirt heb ik zelf ontworpen, die is van organisch katoen en ethisch geproduceerd in Bangladesh.’’

Door alle tijd en moeite die er in het bewuste productieproces zit, heeft dit ook financiële gevolgen. ‘’Ik hou het prijspeil goed in de gaten. Ik probeer de kleren betaalbaar te houden, ik wil maximaal rond de 150 euro zitten. Het is wel duurder dan normale kleding, maar door het verhaal erachter hoop ik dat mensen bereid zijn wat meer te betalen.’’ Met alle grote modeketens die massaal voor vervuiling en oneerlijke werkomstandigheden zorgen, rijst echter wel de vraag in hoeverre een initiatief zoals dit zin heeft. ‘’Ik heb de overtuiging dat dit nut heeft omdat ik denk dat er een stroming mensen is die behoefte heeft aan een persoonlijk product. Ik vind het toch erg dat er een winkel zoals de Primark naar Utrecht komt, en dat wij onze ogen sluiten voor het uitbuiten van mensen. Ik ben geen activistisch type, dus ik hoop met mijn winkeltje een kleine bijdrage te leveren, en mensen te inspireren.’’