Utrecht staat dit weekend in het thema van startende ondernemers. Vandaag organiseert de Kamer van Koophandel een startersdag in de Jaarbeurs. Concept store Comma aan de Amsterdamsestraatweg is zo’n kersverse start-up. Wij spraken initiatiefneemster Sylvia ten Brink over haar winkel.

Kun je wat meer vertellen over Comma en het idee erachter?

Ik heb een winkel en in die winkel zitten allemaal kleine winkeltjes. Ik verhuur ruimte in mijn winkel aan kleine ondernemers. Dit zijn bijvoorbeeld kunstenaars, mensen die al een webshop hebben maar ook mensen die aan ooms en tantes op Facebook wat verkopen. Ik heb een heel gaaf kastensysteem bedacht, ik werk namelijk met ladders. In die ladders kun je je eigen winkeltje maken. Het idee dat je naar boven kunt klimmen werkt natuurlijk ook symbolisch. Je kunt bij mij één plankje huren maar je kan ook de hele kast huren. Ik help ondernemers ook met het inrichten van het winkeltje. Ik ben zelf conceptdesigner geweest, dus ik weet veel van concepten maken en bedenken. Dat is ook een stukje service dat ik bied.

Hoe ben je bij het concept van Comma gekomen?

Voorheen werkte ik voor grote winkels als HEMA en WE en daar was ik heel veel voor op reis. Vooral in grote steden als San Francisco en New York zag ik heel snel grote collectieve winkels van ontwerpers ontstaan. Deze winkels doemden vooral op in hippe wijken zoals Brooklyn of de buitenwijken van Berlijn. Wat ik leuk vind aan deze vorm van ondernemen is dat kleine merken dingen kunnen uitproberen en zelfstandig kunnen blijven zonder dat ze meteen over worden gekocht door grote merken. Ik vind het belangrijk dat de ontwerpers eerst de tijd krijgen erachter te komen wie ze precies zijn en wat hun stijl is. Maar in deze collectieve zaken moesten ontwerpers zelf in de winkel aanwezig zijn, terwijl ze daar eigenlijk geen tijd en ook geen feeling voor hadden. Zo kwam ik op het idee zelf een soort concept store te beginnen waarbij ik mijn ervaring als conceptdesigner kon gebruiken de ontwerpers te helpen.

Heeft iedereen de mogelijkheid te ontwerpen voor Comma?

In principe is het toegankelijk voor iedereen. Ik sta ook overal voor open, maar ik houd wel oog op wat ik denk dat er gaat lopen en wat er niet gaat lopen. Het moet wel het hobbyniveau overstegen zijn; producten moeten er professioneel uitzien. In eerste instantie koos ik de merken uit op professionaliteit maar nu baseer ik mijn keuze ook erg op wat ik denk dat het goed doet in de buurt. Ik heb de winkel nu voor zestig procent gevuld en ik wil het aantal langzaam laten groeien door er steeds meer merken aan toe te voegen. Ik wil iedereen een kans geven maar ik wil merken niet onderling laten concurreren. Ik heb nu bijvoorbeeld een aantal sieradenmerken die erg goed lopen dus ik zal even geen nieuwe sieraden toevoegen, hoe leuk ik ze ook vind. Diversiteit is echt het streven. 

Wat hoop je met Comma te bereiken?

Ik hoop drie dingen te bereiken. Ten eerste is dat het helpen van nieuwe ontwerpers. Daarnaast wil ik ervoor zorgen dat mensen zich bewust worden van kopen bij kleine merken; dat het kopen bij lokale, kleine merken beter is dan het kopen bij grote retailers die alles uit Verweggistan halen. Op deze manier wil ik mensen de kans geven een merk echt op te bouwen. Als laatste wil ik graag een buurtfunctie hebben als winkel bijvoorbeeld ook leuke workshops en lezingen. Er moet gewoon een hoop gebeuren in deze winkel.

Waarom is het concept van Comma zo succesvol naar jouw mening?

Het concept van veel kleine cadeautjes op één plek werkt heel goed. Ik merkte zelf dat ik te druk was om naar de stad te gaan voor een origineel cadeautje, ik eindigde vaak met een bos bloemen of een fles wijn. Mensen vinden het leuk dat hier originele spullen te vinden zijn, het is net even wat anders dan de grote merken. Ik heb natuurlijk geen totaalaanbod, ik heb alleen wat ondernemers op het moment aanbieden. Maar in de vier weken dat ik open ben zijn er al mensen voor de vijfde keer langs geweest. Er is ook een hele grote gunfactor, mensen willen dat dit concept slaagt en dat de buurt verandert. Ze beseffen zich ook dat als ze willen dat dit idee slaagt, ze er zelf ook aan mee moeten werken door spullen te bij mij te kopen. Maar wat de winkel vooral tot een succes maakt, is dat mensen vinden dat er een fijne sfeer in de winkel hangt. Dat vind ik heel fijn om te horen.

Waarom denk je dat Utrecht een geschikte locatie is voor Comma?

Ik denk dat de Amsterdamsestraatweg op dit moment nu zo in ontwikkeling is maar dat de winkels nog niet hard genoeg mee-ontwikkelen. Je ziet aan de woningmarkt dat mensen de laatste twee jaar graag in Utrecht willen blijven en dat daarom de wijken die eerst niet zo populair waren steeds hipper worden. De winkels zijn nog niet meegegaan in deze ontwikkeling en dat probeer ik nu wel te doen. De leuke mensen zijn hier al maar de winkels nog niet.

Wat vind je de leukste ‘kast’ in de winkel?

Dat vind ik heel moeilijk te zeggen, het wisselt per dag. Wat ik gisteren bijvoorbeeld het leukst vond zijn de kerstkaarten, ik heb enorm om de teksten en tekeningen gelachen. Maar ik ben heel trots op alles wat ik heb want het zijn allemaal mensen die heel hard werken voor hun eigen merk en ze maken allemaal hele mooie dingen.

Waar hoop je over vijf jaar te zijn?

Sinds ik met de winkel ben gestart ben plan ik niet meer vooruit. Toen ik hiermee begon heb ik besloten dat de winkel een flexibel concept is en dat ik zelf ook flexibel word. Ik hoop wel dat ik in de toekomst nog steeds jonge ontwerpers help, dat ik een functie in de buurt heb gekregen en dat er wellicht al nagedacht kan worden over een tweede filiaal. Maar ik bekijk het echt per moment en laat me door mijn gevoel leiden.

Wat was de grootste hindernis die je tijdens het opzetten van Comma tegen bent gekomen?

Wat ik op dit moment vooral moeilijk vind is personeel inschatten. Ik doe het nu alleen en nu komen de feestdagen eraan. De winkel loopt hartstikke goed dus het zal behoorlijk druk worden. Nu kan ik nog terugvallen op een groot sociaal vangnet van vrienden en familie maar ik wil nog niet iemand aannemen, dat red ik financieel ook nog niet. Mijn eigen idee is om in februari te kijken wat nou de echt drukke dagen zijn als het stof van de festiviteiten is neergedwarreld. Ik vind het moeilijk in te schatten wanneer ik de stap moet nemen personeel in te huren.

Wat voor publiek hoop je vooral te trekken?

In eerste instantie richtte ik mij vooral op mensen uit de buurt van de Amsterdamsestraatweg maar ik merk dat de omgeving steeds groter wordt en eigenlijk heel Utrecht beslaat. Ik hoop vooral dat mensen speciaal voor mijn winkel naar deze buurt komen en dat gebeurt af en toe al. Het bereik is nu al veel groter dan ik van tevoren had gedacht.

Wat is je grootste tip voor andere start-ups?

Mijn grootste advies is dat je niet zomaar moet beginnen. Je moet een gedegen financieel plan hebben waarin je niet alleen alle financiën afdekt voor de spullen, het pand en alles wat je nodig hebt, maar tijd inbouwt om te groeien en om het een halfjaar uit te zingen. Maar daarnaast is mijn grootste tip: doe het heel erg op gevoel. Ik vond het best wel spannend voor mijn winkel mijn goede baan op te geven. Mijn moeder zei toen tegen mij dat als ik het nu niet zou doen, ik me altijd zou afvragen hoe het geweest zou zijn als ik het wel had gedaan. Het ‘wat als-gevoel’ is veel erger dan een fout maken. Om leuk te leven moet je af en toe een risico nemen.